Microsoft, los primeros escalones. Ed Roberts



El pasado 1º de Abril falleció a los 68 años el Ingeniero en Cómputo, Granjero y Médico Internista Edward Roberts a quien muchos consideran el padre de la Computadora Personal.
Este hombre primero tuvo la idea de vender unos pequeños transmisores para armar, que medían temperatura y altura alcanzados por pequeños rockets o cohetes para aficionados. El segundo producto hecho por su pequeña compañía Micro Instrumentation and Telemetry Systems o MITS en 1971 fue una pequeña calculadora electrónica también para armar. Este producto le dio mucho dinero a ganar, hasta que empezaron a surgir competidores fuertes y organizados como Texas Instruments que pronto vendía calculadoras abajo del costo de producción de MITS.

El tercer producto que Roberts creó fue la primera computadora personal que tuvo éxito comercial con ventas de aproximadamente 50 mil unidades en unos tres años. Esta computadora se llamó Altair 8800. Se dice que el nombre fue tomado de la serie de televisión Star Trek.



Al principio del desarrollo de esta máquina, Roberts logró que la revista Popular Electronics le dedicara un artículo y la portada. Esta revista captó la atención de un par de amigos que vivían en el área de Boston llamados Paul Allen y Bill Gates quienes a pesar de su corta edad ya tenían experiencia como programadores de un procesador de la misma familia del que la Altair tenía en su interior.

Hicieron una llamada a Roberts asegurándole que ya tenían desarrollado un lenguaje de programación BASIC para el procesador del Altair. Cuando Roberts les hizo saber que estaba interesado, pusieron manos a la obra para crear el producto que recién habían dicho que ya tenían.

Las pruebas las hicieron en un emulador del procesador, corriendo en una computadora propiedad de la Universidad de Harvard donde Gates estudiaba. En Marzo de 1975 Allen se trasladó a Albuquerque Nuevo Mexico en donde MITS se localizaba para hacer las primeras pruebas. Roberts tuvo que completar el costo de la habitación de Allen pues este no tenía suficiente dinero.

Al ser exitosas las pruebas, Roberts se entusiasmó pues ahora su computadora ya no solo era para aficionados, sino que ya podía contar con un lenguaje de alto nivel como el Basic. De inmediato ofreció a Allen empleo como Director de Software de MITS. Poco tiempo después, Bill Gates también ya estaba trabajando para la compañía como Especialista de Software. MITS pagó al distrito escolar de Albuquerque por el uso de una computadora en forma, una PDP para que el avance del BASIC continuara. En algún momento se firmó un contrato de exclusividad con Allen y Gates que estipulaba una cantidad inicial más el pago de regalías por cada venta del BASIC. MITS retenía por 10 años el derecho de vender a otros fabricantes de computadoras el lenguaje.

En la realidad, el BASIC que se vendía con cada Altair costaba al usuario 75 dólares, y si un tercero quería adquirirlo para otra marca de computadora, debía pagar 500 dólares. Esto creó un efecto de software copiado ilegalmente que unos usuarios compartían con otros sin beneficio para MITS. Por otro lado Allen y Gates comenzaron a vender el BASIC a competidores de Roberts bajo la marca Micro - Soft, a lo que Roberts reaccionó con una demanda pues el consideraba que el BASIC se había desarrollado mayormente en la época en que Gates y Allen eran sus empleados y de hecho el pagó por el tiempo de uso del computador PDP que se usó para la programación.

Desafortunadamente para Roberts, las autoridades encargadas de servir como árbitro, fallaron a favor de Micro - Soft dando a sus dueños luz verde para venderlo a los competidores de MITS. En la primera foto, Paul Allen y Bill Gates posan con las diferentes marcas de computadoras a quienes vendían el BASIC “exclusivo” de MITS.



En ese mismo año de 1977 Roberts vendió MITS y compró una granja en Georgia en donde sus abuelos habían sido granjeros. En 1982 a la edad de 41 años comenzó estudios en medicina graduándose en 1986. Para 1988 estableció un consultorio en una pequeña población llamada Cochran en el mismo estado de Georgia en donde atendía hasta 30 pacientes por día. Esta actitud subraya la congruencia con sus antepasados granjeros y establece un contraste con con la educación de Gates en un hogar acomodado en donde con frecuencia se hablaba de la importancia de los abogados y de la diaria competencia con el entorno.

En el sitio web de Bill Gates se puede leer un comunicado conjunto de Bill Gates y Paul Allen respecto del fallecimiento de Ed Roberts.

http://www.thegatesnotes.com/Thinking/article.aspx?ID=126